体坛周报全媒体记者 柴夫

约基奇当选了2021-21赛季NBA常规赛MVP,而且他是史上选秀顺位最低的MVP。约基奇是在2021年第41顺位被丹佛掘金选中的,也就是说联盟每一支球队都错过了他,包括掘金自己。

“在选中约基奇这件事上,我们被谬赞了。在那之前我们还有2个顺位更靠前的选秀权呢!我们本可以更早就选中他,但我们一直等到了第41位才出手。所以跟你说实话吧,我们真的也就是运气好而已。”掘金篮球运营总裁蒂姆·康奈利说。

当然运气也是要靠自己创造的。

约基奇真正进入美国球探们的视野是在2021年的NIKE篮球峰会,那是聚集了美国和海外青年才俊的比赛。约基奇是世界队的一员,他的前场队友包括唐斯、莱尔斯、卡佩拉、达米安·英格里斯——全都比约基奇更早被选中。

“我们当时知道约基奇,有在注意他,不过更多是把他当成未来的潜在人选来看。”当时担任掘金队球探的拉法尔·尤克说。

在正式比赛前,两队会分别进行训练和练习赛,约基奇开始在那里绽放光芒。他在和穆迪埃的挡拆进攻中展示了自己短顺下后的传球手法,另外还投中了一些挡拆外弹三分和定点三分。当然,他还以高于卡佩拉这种“大牌新人”的效率完成着低位终结。

“我还记得有一天坐在车里,我和阿尔图拉斯(时任掘金助理总经理)在一块,然后我感慨道,‘约基奇在大杀四方。’”康奈利说。

“那一周他的表现简直鹤立鸡群。”尤克回忆道,“我还记得我们管理层人员在一起讨论,说着这孩子身上有一些特别的东西。他从不羞于竞争,总是享受和对手抗衡。”

那一周进行到一半的时候,约基奇的训练赛得分一度领跑整个世界队,但他从没有被当成那支球队的主角。通常来说,在NIKE峰会上打得好的都是那种能跑能跳、身材高挑的锋线,他们可以推进快攻,统治比赛。此前夺目的例子有埃克萨姆和比永博,两人都靠着在NIKE峰会上的出色表现最终跻身选秀前十顺位。约基奇完全相反,他的运动能力很平庸,这让他无法得到更高评价。

在众多管理者和球探眼里,约基奇是个怪异的家伙。

“我觉得当时有很多球队看了比赛之后都不喜欢约基奇。”一位当年曾在场的NBA高管说,“很多总经理当时都在,我觉得约基奇很有意思,但我们的总经理不那么认为,他识人的能力可是很好的。我觉得很多球队的态度都一样,那些总经理可能会把一些剪辑片段和数据堆在一起,然后发出这样的疑问,‘这家伙太奇怪了吧,他xx怎么搞的?’然后他们在看过正赛之后会说,‘他太慢了,运动能力太差。’总之没人发现他有多么特别。我觉得挺可惜的,因为我还能记得自己在看训练的时候目睹着约基奇打出了很多特别的表现,那种让我感慨‘一个18岁的中锋能干这个可不常见啊’的表现。但当时我对国际球员知之甚少,还没有足够的经验。”

罗伊·拉纳是那支世界队的主帅,他能最近距离地接触和观察约基奇,但拉纳也没有太在意这个年轻内线。“我经常会想,那一周球馆里前前后后大约去了500人,如果有谁想到了约基奇能达到今天的高度,我一定会非常震惊。我不觉得有谁预想到他能这么好。要称赞丹佛和他们的球员培养团队,我完全没想到他能成为MVP级别的球员。我可能想过他会成为不错的NBA球员,但在那个时候这种想法都还值得商榷一下呢。”

那时候没人能想到约基奇可以脱颖而出,当他打得好时,人们会怀疑是不是其他球员失常了。

“回头看,我不确定那段表现给约基奇的前景带来了多大帮助,但其他球员的评价却因此被降低了。”康奈利说,“那时候他就已经开始在别人胳膊下面得分,挡拆后短顺下寻找底角的队友,反击传出直塞球,一切都和现在一样,只不过是稚嫩粗糙的版本。”

“还是那句话,我们真的很幸运。他打球的方式、他在运动能力方面的普通,使得当时在场的很多人并不怎么重视他。”康奈利说。